Le capricieux Mont Katahdin : ''L'Obsession Magnifique'' de Baxter State Park, point culminant du Maine

Published on August 14 2017

Depuis les 5 dernières années, nous nous sommes mis à la randonnée dans le nord-est des USA, et il n'était pas rare d'entendre parler du fameux Mont Katahdin et de son ascension périlleuse.

Pour beaucoup, ce sommet représente la panacée des expéditions aventureuses, avec son accès vertigineux par une crête étroite et accidentée, le Knife Edge, soumise aux variations capricieuse de la météo des hauteurs qui peut tout faire basculer en un instant.

À cause de la longue route de plus de 500km qui nous sépare du Baxter State Park dans lequel se trouve ce sommet, il nous aura fallut du temps avant de se décider à prendre le temps de rejoindre ce coin isolé du Maine pour tenter l'aventure.

Il suffira qu'une amie nous annonce qu'un site de camping serait disponible pour se joindre à eux et se lancer dans le défi,  pour que nous nous empressions d'accepter la proposition alléchante de trois jours dans le parc pour gravir ce haut pic à la farouche réputation.

Le capricieux Mont Katahdin : ''L'Obsession Magnifique'' de Baxter State Park, point culminant du Maine

En lisant un peu sur le Baxter State Park, je découvre qu'il a été crée par Percival P. Baxter, gouverneur du Maine dans les années 1920, qui avait une affection particulière pour la faune sauvage de la région. Au fil des années, le parc s'est étendu jusqu'à sa taille actuelle de 800 km2, avec plus de 40 sommets et crètes et plus de 215 miles de sentiers pour le grand plaisir des marcheurs et des naturalistes.

Percival parle en termes solonnels de la ''magnifique obsession'' qu'a constitué ton implication dans la préservation de ce parc majestueux, abritant le plus haut sommet de l'état du Maine.

Le capricieux Mont Katahdin : ''L'Obsession Magnifique'' de Baxter State Park, point culminant du Maine

Le jour venu, nous partons directement après une journée de travail le mardi soir et nous parcourons 3h30 en direction du sud-est pour faire escale dans un motel du Maine afin de couper la route en deux. Le Mountain View Hotel nous permettra de passer une courte nuit avant de reprendre la route le lendemain vers 5:30 am.

Il faut un total d'environ 7h pour rejoindre Baxter State Park en provenance de Montréal, et après notre escale pour la nuit nous arrivons à l'entrée du parc à 10:00 am. Nous retrouvons nos camarades de randonnée qui nous annoncent qu'il ne sera malheureusement pas possible de tenter l'ascension le jour même tel que nous l'avions prévu  - journée qui présentait pourtant un grand soleil sur ciel bleu sans nuages. En effet, dès 6:00am TOUTES les places (limitées) du parking pour le trail d'ascension étaient déjà prises !

Nous apprenons ainsi que les portes du parc ouvrent à 6:00am pour les visiteurs qui ne campent pas sur place, et que les campeurs se présentent donc avant 6:00am pour se garantir une place pour le trail. Selon les sentiers, seules 1- à 20 places sont aménagées afin de limiter l'accès au site à un petit nombre de randonneur et de protéger les espaces.

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Un peu déçus mais fatigués par la route, nous planifions donc de remettre la marche au lendemain, et de profiter de la belle journée pour découvrir d'autres aspects du parc.

Nous nous dirigeons en direction du Kidney Pond où nous prendrons le sentier qui rejoins le Mont Sentinel qui permet en peu d'effort d'avoir une belle vue panoramique sur les sommets convoités. On arrive de loin à identifier Katahdin et son Knife Edge, ainsi que le pic Hamlin. Cueillette de bleuet et farniente sont au rendez-vous au sommet.

Le capricieux Mont Katahdin : ''L'Obsession Magnifique'' de Baxter State Park, point culminant du Maine
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Nous redescendons profiter de l'étang après cette marche aller-retour de 5,6 miles,  jusqu'à réaliser qu'il est infesté de sangsues gluantes - et donc franchement dégueulasse. Adieu l'idée de la baignade ! Cette triste découverte se rajoute au fait que nous apprenons que les sites de camping du parc sont dépourvus de douches... Les trois jours vont etre longs !

Le capricieux Mont Katahdin : ''L'Obsession Magnifique'' de Baxter State Park, point culminant du Maine
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Encore traumatisés par notre expérience avec les sangsues de l'étang, nous arrivons finalement à notre emplacement pour les deux prochains jours, un lean-to qui nous abritera sommairement tous les quatres et nous protègera de la pluie qui sera malheureusement présente le soir qui suit.

Le capricieux Mont Katahdin : ''L'Obsession Magnifique'' de Baxter State Park, point culminant du Maine
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Notre camp étant situé à l'arrivée d'un des trails qui permet de rejoindre le sommet de Katahdin, nous croisons plusieurs groupes plus ou moins épuisés de leur journée de marche, donc certains annoncent jusqu'à 11 heures de randonnée pour parcourir les sommets Katahdin et Hamlin, les deux sommets les plus hauts du Maine qui figurent sur la fameuse liste des 111 hauts pics d'Amérique du Nord-Est.

Un jeune homme arrive alors visiblement déshydraté, et après lui avoir donné un peu d'eau et une barre tendre, nous apprenons qu'il s'apprète à parcourir l'Appalachian Trail jusqu'en Georgie pour les 5 prochains mois, et qu'il s'agit de sa première journée de marche... L'aventure risque d'etre intense ! Son emplacement de camping étant situé à une autre stationnement à plus de 40 minutes de marche supplémentaire, nous décidons de faire notre B.A du jour et de lui offrir un lift en voiture qui ne nous prendra qu'une dizaine de minutes - en espérant secrètement que le karma nous le rendra un jour ou nous serions en pareille galère !

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Nous ne nous sentions pas très braves à la vue des randonneurs, sur les rotules, minés par leur ascension. Nous nous couchons donc, fébriles, avec un réveil prévu à 5:00am pour commencer la marche vers Katahdin le plus tôt possible et éviter les hordes de marcheurs qui rendent encore plus périlleuse la complétion de la fameuse crete.

Malheureusement lorsque le réveil sonne, une fine pluie a déja commencé à s'abattre, qui deviendra ensuite plus forte, et un bref détour par les Rangers du parc nous apprendra que le sentier du Knife Edge et le Mont Katahdin sont plus que fortement déconseillés avec cette pluie et les risques significatifs d'orages qui viennent avec.

Le coeur lourd, nous retournerons nous coucher un peu déçu de cette 2e tentative avortée. Cette montagne se laisse décidément bien désirer !

Plus tard dans cette journée de grisaille, pas question de se laisser aller, nous prenons donc la direction du Hunt Trail pour rejoindre le sommet Owl Mount, toujours dans le Baxter State Park. Un aller-retour de 6 miles environ qui nous permettra non sans un peu d'effort soutenu sur les derniers 500 mètres de la fin d'avoir accès a un sublime panorama sur le mont Hamlin que l'on devine, dissimulé dans une brume épaisse.

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Nous avons le temps de redescendre avant que les épais nuages noirs nous rattrapent, et Michel aura le courage de se plonger dans l'eau glacée de la rivière qui jouxte le sentier. Nous sommes ravis de notre petite ascension, mais je sens que mes cuisses et mes mollets le regretterons le lendemain au moment de la grande traversée !

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Nous rentrons ensuite au camp pour préparer une énième fois nos sacs pour la fameuse ascension de Katahdin. Nous commençons à etre à la limite de manquer de nourriture, et le parc ne comporte aucun dépanneur ni épicerie, il faut donc faire avec les moyens du bord à grand renfort de bouffe déshydratés et de produits frais à la fraicheur douteuse après deux jours dans une glacière dont toute la glace a fondu. Bref, petit conseil : mieux se préparer que nous pour un séjour de plusieurs jours dans ce parc aux services plus que minimalistes (seuls les rondins de bois sont disponibles pour 3$, le reste, il faut l'avoir apporté avec soi !).

On se couche tôt en espérant fort que le troisième fois sera la bonne, car c'est notre dernière nuit réservée sur le site...Je dors d'un sommeil léger réveillée à plusieurs reprise par des averses qui menacent la possibilité de l'ascension.

Nous avons cette fois prévu un réveil à 4:00am pour s'assurer une place sur le parking et commencer l'ascension avant que les sentiers se remplissent de marcheurs plus ou moins aguerris qui rendent parfois délicate la traversée du Knife Edge.

À 5:30am nous sommes partis, les Rangers annoncent un risque de 50% d'orages mais c'est maintenant ou jamais donc nous débutons la journée tant bien que mal sous la pluie.

Le capricieux Mont Katahdin : ''L'Obsession Magnifique'' de Baxter State Park, point culminant du Maine
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Personnellement mon moral au début de cette journée était au plus bas, redoutant la persistance de la pluie qui pourrait entraver la réalisation de nos objectifs.

Mon corps mets du temps à se réveiller, mes jambes sont effectivement lourdes de la randonnée de la veille, et je me demande si je vais y arriver... Puis, je me souviens que comme toujours, si je veux y arriver cela sera un pas à la fois. Alors je reprend mon souffle et laisse partir les autres un peu devant pour doser mon effort, sachant que la boucle que nous avions prévu, de 11 miles (environ 18 kilomètres), se fait habituellement en 11 heures de marche...

Heureusement, après plus d'une heure d'ascension sous les arbres dans la forêt dans ce petit matin pluvieux, nous arrivons finalement au dessus des nuages, et là c'est tout à fait mystique : les nuages bougent rapidement en des volutes alambiquées qui donnent un air hors du temps à la vue panoramique qui s'offre à nous. Un peu hébétés par notre courte nuit, nous croyons rêver !

Le moral remonte, la montée se fait maintenant dans une zone dégagée, au dessus de la canopée, et les nuées ouatées semblent nous envelopper, et dévoilent ça et là des portions du panorama majestueux qui s'étend derrière nous.

Le capricieux Mont Katahdin : ''L'Obsession Magnifique'' de Baxter State Park, point culminant du Maine
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Nous arrivons ainsi au petit sommet Pamola, qui marque aussi le début du fameux Knife Edge. Le Knife Edge s'étend sur 1,1miles, mais du sommet de Pamola la brume est épaisse et nous laisse la surprise de l'aventure qui nous attend. Nous ne pouvons voir de là ou nous sommes que les quelques mètres qui suivent, mais nous n'avons aucune idée de la longueur de la traversée.

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Le premier pas est décidément assez sportif, une descente à pic d'une trentaine de mètres dans de larges roches lisses verticales, qui nous fait en suite remonter sur la même hauteur, nécessitant tous les membres impliqués : on s'agrippe, on se colle à la roche, on doit rester concentré.

Le reste de la traversée est intense mais tellement magique et ludique qu'on en oublie presque l'aspect vertigineux. Sur le bord gauche, la brume nous cache - surement pour le mieux - le vide qui s'étale, et nous avons des vues magnifiques sur le cratère à notre droite, jusqu'au Chimney Pond que l"on voit au fond de la vallée.

Nous avançons comme des petites fourmis sur cette crête infinissable, seuls au monde pour profiter de ce lieu unique, balayés par le vent, grisés par l'aventure !

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Nous arrivons au sommet du mont Katahdin (''la plus grande montagne'' en langage amérindien, appelé aussi Baxter Peak), 1606 mètres d'altitude, vers 9:30am, avec 5 miles, seulement 4h après notre départ matinal !!!!

La joie et l'émotion sont au rendez-vous, accolades et photos souvenirs en riant et se félicitant : le plus dur de l'ascension était fait, nous sommes au point culminant du Maine !

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Pourtant, la journée était loin d'être finie.

Une partie un peu plus 'plate' de 2,2 miles (3,5 km) dans la brume et les roches nous séparait du second sommet, le Mont Hamlin, à 1450 mètres d'altitude, que nous mettrons environ 1h30 à rejoindre - non sans peine pour ma part dans la mesure ou mon niveau d'énergie commençait à descendre dangereusement aux alentours de 11:00am sans avoir mangé de manière consistante depuis nos crèpes fourrées à la banane et au beurre d'amande de 4:00am.

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Au sommet de Hamlin. le vent fouette fort et on se gèle, mais quelques mètres plus tard sur le descente du Hamlin Ridge Trail, tous s'inverse, le soleil est la et la température monte, on oublie le brouillard et on descend sur cette magnifique crète qui offre une vue magique sur le cirque volcanique, avec en face de nous le majestueux Knife Edge que nous venons de parcourir !!!

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On profite de chaque instant de cette belle descente, jusqu'à une petite pause lunch avant de se re-enfoncer dans les arbres et la foret pour les derniers 3 miles qui comme toujours paraissent infinissables...

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Arrivés à notre auto seulement 9h après notre départ, soit un gain de presque 2h sur le temps normalement annoncé pour cette grande boucle comprenant proche de 1000 mètres de dénivelé !!! Je peux ajouter les sommets #29 et #30 sur ma liste des 111 :)

Nous sommes fiers et guillerets, une baignade dans la rivière pour les garçons téméraires et nous voila repartis sur la route le coeur léger, ne réalisant pas encore totalement le bel exploit que nous venions d'accomplir, tous ensemble !

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Pour éviter de se taper 7h de route après la journée éprouvante que nous venons de vivre, nous passerons une nuit au chalet Boots & Roots dans les Whites Moutains pour une petite récupération, et un sieste au bord du lac. Après avoir cueilli quelques bleuets nous sommes prets pour rentrer à Montréal, le coeur et la tete dans les nuages.

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Written by KLR

Published on #Trip US, #Hiking

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